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Chica hindú de 14 años gana el premio al “joven científico del año” por un ingenioso sistema de depuración de agua

18 diciembre 2012 - 18:14 - Autor:

Siempre es agradable constatar cómo el espíritu emprendedor comienza a surgir desde la más tierna adolescencia, encarando asuntos de amplio calado como tratar de ayudar a encontrar una solución a la crisis mundial del agua.

Es el caso de Deepika Kurup, una joven de 14 años que estudia en una escuela secundaria del sur de Massachusetts, que ha ganado el primer premio (dotado con 25.000 dólares) en el Discovery Education 3M Young Scientist Challenge, el concurso más importante de EE.UU para estudiantes en los grados 5-8.

Lo ha conseguido gracias a un dispositivo inteligente que utiliza la energía solar para desinfectar agua contaminada. Les contó a los jueces que le inspiró un viaje a la India para construir su propio dispositivo de bajo coste solar, pues cuando estaba de vacaciones en la India, fue testigo de cómo unos niños bebían agua sucia de un charco estancado.

“Al instante supe que tenía que hacer algo sobre la crisis mundial del agua “, afirmó una radiante Deepika al recoger el premio, cuyos padres emigraron a Estados Unidos desde Thiruvananthapuram, en el estado de Kerala.

Durante los últimos tres meses, esta chica y los otros 9 finalistas en este concurso que nombra oficiosamente al “Joven científico del año en EE.UU” trabajaron directamente con un científico de 3M, para materializar sus innovaciones personales como parte de un programa de mentores de verano.

Pero, ¿cómo funciona exactamente este invento? Pues de una forma relativamente simple. El proceso clave consiste en exponer óxido de titanio y óxido de zinc a la luz solar, que inicia una reacción química que forma radicales hidroxilos (OH, formados por un átomo de hidrogeno y otro de oxígeno) que pueden atacar y destruir ciertos tipos de bacterias para desinfectar el agua contaminada.

En las pruebas, después de contar los niveles de bacterias coliformes, antes y después de aplicar su sistema, encontró con que su invento había reducido significativamente la cantidad de bacterias coliformes de 8.000 hasta 50; y de E. coli (causante de la diarrea) de más de 1.000 a ninguna ¡en menos de 8 horas! Así lo explica ella misma:

A diferencia de la mayoría de los métodos de purificación que se basan en las lámparas UV que requieren electricidad, productos químicos o costosos sistemas de filtración, el sistema de Deepika Kurup incorpora el cemento, las burbujas de vidrio y la luz solar para llevar los costes hasta el medio centavo por cada gramo de componente, logrando unos resultados sorprendentes con una cantidad asombrosa de eficiencia y consistencia.

Ahora, esta estudiante de primer año de secundaria espera solicitar una patente para su sistema e iniciar una campaña sin ánimo ánimo de lucro para ayudar a implementar la innovación. Apasionada por la ciencia, está joven sueña con ser algún día neurólogo.

Pero Deepika Kurup no sólo es ya un emblema del éxito académico, sino también de la apertura de los Estados Unidos a los inmigrantes. Los asiáticos, y sobre todo los hindús, se gradúan de la universidad a un ritmo mayor que cualquier otro grupo étnico en Estados Unidos, incluyendo los blancos.

Ellos también ganan un mayor ingreso familiar promedio que cualquier otro grupo étnico, demostrando que las minorías pueden triunfar en América más allá de la utopía del famoso sueño que nos cuentan las películas. Por lo menos, en el apartado científico.

Fuente y fotos: Discovery Education 3M Young Scientist Challenge y Discovery Blog

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